¿Es Plutón un planeta? Conoce todo sobre este astro.

¿Es Plutón un planeta? Conoce todo sobre este astro.

En los confines helados de nuestro sistema solar yace un mundo misterioso que ha cautivado la imaginación de científicos y aficionados por igual: Plutón. Desde su descubrimiento en 1930, este pequeño planeta ha sido objeto de intensa investigación y debate. En este extenso artículo, exploraremos a fondo la historia, características y curiosidades de Plutón, desde su estatus planetario hasta sus lunas, misiones espaciales y más.

Características de Plutón

  • Tipo de planeta: planeta enano
  • Radio: 1188 km
  • Masa: 1,30900 × 10^22 kg
  • Afelio: 7370 millones de km
  • Perihelio: 4440 millones de km
  • Distancia media a la Tierra: 5900 millones de km
  • Temperatura de la superficie: de −226 °C a −240 °C
  • Duración del día solar: 6,3874 días terrestres
  • Duración del día sideral: 6,3873 días terrestres
  • Duración del año: 248 años terrestres
  • Edad: 4460 a 4600 millones de años
  • Origen de su nombre: dios romano del inframundo
¿es Plutón un planeta?
¿Es Plutón un planeta? Fuente: Vista de Plutón en color casi real, imagen tomada por la sonda espacial New Horizons el 14 de julio de 2015.

Descubrimiento de Plutón

Plutón fue descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh. Utilizando un telescopio en el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, Tombaugh realizó observaciones sistemáticas del cielo, comparando fotografías tomadas en diferentes momentos para detectar movimientos entre las estrellas. Fue gracias a este método que identificó un objeto en movimiento, que resultó ser Plutón, el noveno planeta del sistema solar en ese momento. Este descubrimiento fue un hito en la astronomía y generó un gran interés en la exploración del sistema solar exterior.

Fotografía de Percival Lowell, iniciador del programa que dio como resultado el descubrimiento de Plutón. Fuente: Wikipedia

¿Por qué Plutón dejó de ser un planeta?

Plutón ya no es considerado un planeta principal debido a una redefinición de lo que constituye un planeta por parte de la Unión Astronómica Internacional (IAU) en 2006. Antes de esta redefinición, Plutón era uno de los nueve planetas reconocidos en nuestro sistema solar. Sin embargo, la creciente comprensión de la diversidad de objetos en el sistema solar, especialmente en el cinturón de Kuiper, llevó a la necesidad de establecer una definición más precisa de lo que constituye un planeta.

La IAU definió un planeta como un cuerpo celeste que cumple con tres criterios:

  1. Debe orbitar alrededor del Sol.
  2. Debe tener suficiente masa para que su gravedad lo haya formado en una forma esférica.
  3. Debe haber “limpiado” su órbita de otros objetos, lo que significa que su órbita no debe estar llena de otros cuerpos significativos que compartan la misma región orbital.

Plutón cumple con los dos primeros criterios, pero no cumple con el tercero. Su órbita está poblada por otros objetos en el cinturón de Kuiper, lo que llevó a la IAU a reclasificar a Plutón como un “planeta enano”. Esta categoría incluye objetos que son lo suficientemente masivos como para ser esféricos, pero que no han “limpiado” su vecindario orbital.

Por lo tanto, aunque Plutón sigue siendo un cuerpo celestial fascinante y un objeto de estudio importante en el sistema solar, ya no se considera un planeta principal según la definición oficial de la IAU. Actualmente se clasifica como planeta enano.

¿Cómo es en tamaño Plutón?

Plutón es relativamente pequeño en comparación con los planetas principales del sistema solar, pero aún así es uno de los objetos más grandes en la región del cinturón de Kuiper. Tiene un diámetro promedio de aproximadamente 2,377 kilómetros (1,476 millas). Esta medida varía ligeramente debido a la forma no perfectamente esférica de Plutón y a su superficie irregular.

¿Cómo es en comparación con la Tierra?

Plutón es significativamente más pequeño que la Tierra. Su diámetro promedio es de aproximadamente 2,377 kilómetros (1,476 millas), mientras que el diámetro de la Tierra es de aproximadamente 12,742 kilómetros (7,918 millas). En términos de tamaño relativo, Plutón es aproximadamente 1/6 del diámetro de la Tierra. Esto significa que la Tierra es aproximadamente seis veces más grande que Plutón. Esta diferencia de tamaño contribuyó a que Plutón fuera reclasificado como un planeta enano en lugar de un planeta principal según la definición de la Unión Astronómica Internacional (IAU).

Comparación de la Tierra y la Luna con Plutón y Caronte.

Órbita y rotación de Plutón

La órbita y rotación de Plutón son características interesantes que contribuyen a su singularidad en el sistema solar.

Órbita:

  • La órbita de Plutón es altamente elíptica y excéntrica, lo que significa que no es perfectamente circular y varía en su distancia al Sol durante su recorrido orbital.
  • Su órbita está inclinada en un ángulo de aproximadamente 17 grados respecto al plano de la órbita de los planetas del sistema solar.
  • Plutón tiene una resonancia orbital 3:2 con Neptuno, lo que significa que por cada tres órbitas que realiza alrededor del Sol, Neptuno completa dos órbitas. Esta relación tiene un efecto notable en la dinámica orbital de Plutón.

Rotación:

  • La rotación de Plutón sobre su eje es peculiar. A diferencia de la mayoría de los planetas del sistema solar, Plutón tiene una rotación retrógrada, lo que significa que gira en sentido contrario a la dirección de su órbita alrededor del Sol.

¿Cuánto dura un día en Plutón?

Un día en Plutón, es decir, el tiempo que tarda en completar una rotación sobre su eje, es relativamente corto en comparación con su año orbital. Plutón completa una rotación completa aproximadamente cada 6.4 días terrestres.

¿Cuánto dura un año en Plutón?

Un año en Plutón, en términos terrestres, es considerablemente más largo debido a la distancia y la duración de su órbita alrededor del Sol. Plutón tarda aproximadamente 248 años terrestres en completar una órbita completa alrededor del Sol. Esto significa que un año en Plutón es aproximadamente equivalente a 248 años terrestres. Esta larga duración del año plutoniano se debe a la gran distancia que Plutón debe recorrer en su órbita altamente elíptica alrededor del Sol.

Esta rápida rotación en combinación con su órbita excéntrica y su inclinación orbital contribuyen a las variaciones estacionales y climáticas en Plutón, aunque su atmósfera tenue y su lejanía extrema del Sol limitan la intensidad de estos efectos en comparación con los planetas interiores del sistema solar.

Vete a casa Plutón, estás borracho. Fuente: Anónimo.

Distancia de Plutón

La distancia de Plutón al Sol varía a lo largo de su órbita altamente elíptica. En su punto más cercano al Sol, conocido como perihelio, Plutón se encuentra a una distancia de aproximadamente 4,437 millones de kilómetros (2,756 millones de millas). En su punto más alejado del Sol, conocido como afelio, Plutón se encuentra a una distancia de aproximadamente 7,375 millones de kilómetros (4,583 millones de millas). En promedio, la distancia de Plutón al Sol es de aproximadamente 5,900 millones de kilómetros (3,670 millones de millas). Esta gran distancia es una de las razones por las que Plutón es conocido por ser uno de los objetos más distantes y fríos en nuestro sistema solar.

¿A qué distancia está Plutón de la Tierra?

Debido a la órbita tan elíptica de Plutón, su distancia a la Tierra varía considerablemente a medida que se desplaza por el espacio. En su punto más lejano, Plutón se encuentra a 7500 millones de km de nuestro planeta. Cuando los cuerpos celestes están más cerca el uno del otro, se encuentran a una distancia de 4280 millones de km. Esta amplia gama de distancias entre Plutón y la Tierra ilustra la complejidad de las órbitas en el sistema solar y destaca la dinámica en constante cambio entre los cuerpos celestes.

¿Cuánto se tardaría en llegar a Plutón?

La duración del viaje a Plutón depende en gran medida del método de propulsión utilizado, así como de la posición relativa de la Tierra y Plutón en sus respectivas órbitas al momento del lanzamiento. Sin embargo, utilizando tecnologías actuales y trayectorias óptimas, un viaje a Plutón podría tardar entre 9 y 12 años.

La misión New Horizons de la NASA, lanzada en 2006, tomó aproximadamente 9 años en llegar a Plutón. Utilizó un lanzamiento asistido por cohete Atlas V para alcanzar una velocidad de aproximadamente 16.26 kilómetros por segundo (58,536 km/h o 36,373 mph) en su viaje hacia Plutón. Esta velocidad relativamente alta permitió a la nave espacial recorrer la gran distancia hasta Plutón en un tiempo razonable.

Es importante tener en cuenta que los tiempos de viaje pueden variar dependiendo de diversos factores, como la disponibilidad de ventanas de lanzamiento óptimas, las técnicas de asistencia gravitatoria utilizadas y las limitaciones tecnológicas de la nave espacial.

Composición de Plutón

Dentro del vasto espacio más allá de Neptuno, Plutón se encuentra entre los muchos cuerpos que componen el Cinturón de Kuiper. A diferencia de los gigantes gaseosos que lo rodean, Plutón es un pequeño mundo rocoso, similar en composición a la Tierra.

Origen y Contexto

Plutón se originó hace unos 4500 millones de años durante la formación del sistema solar. Este pequeño planeta enano es parte de una población de cuerpos conocidos como el Cinturón de Kuiper, una región llena de objetos helados y restos de la época de la formación del sistema solar.

Estructura Interna

En su núcleo, Plutón alberga rocas y minerales, rodeados por un manto de hielo de agua. Algunas teorías sugieren incluso la presencia de un océano subterráneo de agua líquida, aunque esto aún no se ha confirmado.

La Superficie de Plutón

La topografía de Plutón es variada y fascinante. Presenta montañas, valles, llanuras y cráteres, lo que indica una historia geológica activa y dinámica. Las altas montañas de Plutón, formadas principalmente por hielo de agua, pueden alcanzar alturas de más de 3 km.

Una de las características más notables de la superficie de Plutón es su región en forma de corazón, conocida como Tombaugh Regio. Esta área está compuesta por vastas extensiones de hielos de nitrógeno, monóxido de carbono y metano. El lóbulo occidental de este “corazón”, llamado Sputnik Planitia, es particularmente intrigante debido a su suavidad relativa y la falta de cráteres, sugiriendo una formación relativamente reciente.

En conclusión, Plutón es mucho más que un simple punto en el cielo. Es un mundo pequeño pero dinámico, lleno de misterios geológicos y composicionales que continúan asombrando a los científicos y entusiastas del espacio.

Imágenes aéreas de la superficie de Plutón y su luna Caronte. Fuente: National Geographic España

Lunas en Plutón

Plutón tiene un sistema de lunas fascinante que añade más profundidad a su ya intrigante perfil. Aunque Plutón es un planeta enano, tiene cinco lunas conocidas, cada una con sus propias características únicas.

1. Caronte:

Caronte es la luna más grande de Plutón y tiene aproximadamente la mitad del tamaño de su planeta principal. Es tan grande en comparación con Plutón que algunos científicos consideran que Plutón y Caronte forman un sistema de planetas dobles. Caronte tiene una superficie marcada por cañones y terreno montañoso, y su órbita está sincronizada con la rotación de Plutón, lo que significa que siempre muestra la misma cara hacia su planeta.

2. Hidra:

Hidra es la segunda luna más grande de Plutón y fue descubierta en 2005 por el telescopio espacial Hubble. Es mucho más pequeña que Caronte y tiene una forma irregular. A diferencia de Caronte, Hidra no está en una órbita sincronizada y tiene una rotación caótica.

3. Nix:

Nix es otra de las lunas de Plutón y fue descubierta junto con Hidra en 2005. Tiene una forma alargada y su órbita es más excéntrica que la de Hidra.

4. Kerberos:

Kerberos es una de las lunas más pequeñas de Plutón y fue descubierta en 2011 por el telescopio espacial Hubble. Tiene una forma irregular y su tamaño es relativamente pequeño en comparación con las otras lunas de Plutón.

5. Estigia:

Estigia es la más pequeña y más reciente de las lunas conocidas de Plutón, descubierta en 2012. Al igual que Kerberos, tiene una forma irregular y su tamaño es diminuto en comparación con Caronte y las otras lunas.

Lunas de Plutón. Fuente: quo.eldiario.es

Misiones a Plutón

Hasta la fecha, solo ha habido una misión espacial dedicada específicamente a explorar Plutón: la misión New Horizons de la NASA. Esta histórica misión, lanzada en enero de 2006, tenía como objetivo estudiar de cerca a Plutón y su sistema de lunas, así como investigar el ambiente en el lejano cinturón de Kuiper. New Horizons fue diseñada para ser una nave espacial rápida y eficiente, utilizando la asistencia gravitacional de Júpiter para aumentar su velocidad y alcanzar Plutón en un tiempo relativamente corto.

Después de un viaje de casi una década a través del sistema solar exterior, New Horizons hizo su histórico sobrevuelo cerca de Plutón el 14 de julio de 2015. Durante su encuentro cercano, la nave espacial proporcionó imágenes detalladas de Plutón y sus lunas, revelando características geológicas sorprendentes y una variedad de paisajes impresionantes. Además, New Horizons realizó mediciones de la atmósfera y la composición de Plutón, ayudando a los científicos a comprender mejor este mundo distante.

Después de su encuentro con Plutón, New Horizons continuó su viaje hacia el cinturón de Kuiper, donde realizó un encuentro cercano con el objeto transneptuniano 2014 MU69, apodado Ultima Thule, en enero de 2019. Esta segunda fase de la misión proporcionó información valiosa sobre los objetos helados en las regiones más remotas del sistema solar.

Acontecimientos de Plutón este 2024

El 23 de julio de 2024 marcará un evento astronómico notable: la oposición de Plutón. A las 14:30 GMT, Plutón, con una magnitud de 15, estará directamente opuesto al Sol en el cielo. Esta alineación significa que el planeta enano se elevará aproximadamente cuando el Sol se ponga y se pondrá cuando el Sol salga. Ubicado en la constelación de Capricornio, Plutón será visible durante gran parte de la noche, alcanzando su punto más alto en el cielo alrededor de la medianoche hora local.

El 5 de diciembre de 2024, se producirá una conjunción entre dos planetas enanos, Ceres y Plutón. A las 18:24 GMT, ambos compartirán la misma ascensión recta. Ceres, con una magnitud de 9.3, pasará a 3°51′ de Plutón, que tiene una magnitud de 15.2. Ambos objetos estarán situados en la constelación de Capricornio.

El 8 de diciembre de 2024, habrá otra conjunción interesante entre Venus y el planeta enano Plutón. A la 01:48 GMT, Venus, con una magnitud de -4.2, compartirá la misma ascensión recta que Plutón. Venus pasará a una distancia de solo 53 minutos de arco de Plutón, que tiene una magnitud de 15.2. Ambos objetos estarán situados en la constelación de Capricornio.

Curiosidades del planeta enano

¿De qué color es?

Plutón exhibe una variedad de colores en su superficie, que van desde tonos oscuros a más claros, con algunas regiones que muestran tonos rojizos o amarillentos. La superficie de Plutón está compuesta principalmente por hielos de nitrógeno, monóxido de carbono y metano, así como también por otros compuestos orgánicos. Estos materiales helados pueden contribuir a la coloración de la superficie de Plutón.

¿Qué aspecto tiene el Sol desde Plutón?

Desde la superficie de Plutón, el Sol aparecería como una estrella extremadamente tenue y distante en el cielo. Debido a la enorme distancia entre Plutón y el Sol, aproximadamente 39 veces la distancia entre la Tierra y el Sol en promedio, la intensidad de la luz solar que alcanza Plutón es significativamente más débil que en la Tierra.

El Sol se vería como un pequeño punto brillante en el firmamento, mucho más débil que desde la Tierra. La luz solar que llega a Plutón sería apenas suficiente para iluminar su superficie y permitir la visibilidad durante el día plutoniano, pero no proporcionaría el calor y la luminosidad que experimentamos en la Tierra.

Además, dado que Plutón tiene una órbita altamente elíptica y una inclinación axial pronunciada, su distancia al Sol varía considerablemente a lo largo de su año plutoniano, lo que significa que la apariencia y la intensidad de la luz solar también variarían durante su órbita alrededor del Sol. En su punto más alejado del Sol (afelio), el Sol aparecería aún más tenue que en su punto más cercano (perihelio).

¿Se puede ver Plutón desde La Tierra?

Puede ser observado desde la Tierra utilizando telescopios potentes, especialmente los telescopios astronómicos profesionales o los telescopios amateurs equipados con dispositivos de seguimiento precisos. Sin embargo, debido a su gran distancia y su pequeño tamaño aparente, Plutón es extremadamente difícil de ver a simple vista y no es visible a simple vista sin ayuda.

Plutón tiene una magnitud aparente que varía entre aproximadamente 13.65 y 16.3, lo que lo hace demasiado tenue para ser visto sin la ayuda de instrumentos ópticos. Incluso en condiciones ideales de observación, solo los telescopios con una abertura lo suficientemente grande y una óptica adecuada pueden captar suficiente luz de Plutón para hacerlo visible en el cielo nocturno.

La mejor época para observar Plutón es cuando está en oposición, es decir, cuando está en el lado opuesto de la Tierra con respecto al Sol. En este momento, Plutón está más cerca de la Tierra y es más fácil de detectar en el cielo nocturno.

¿Tiene anillos?

Hasta la fecha, no se ha confirmado la existencia de anillos alrededor de Plutón. Aunque se han realizado observaciones detalladas de Plutón durante décadas, incluida la misión New Horizons de la NASA en 2015, que proporcionó imágenes de alta resolución de Plutón y su sistema de lunas, no se ha encontrado evidencia convincente de la presencia de anillos alrededor de Plutón.

Los anillos alrededor de un planeta o cuerpo celeste son estructuras formadas por partículas de polvo, roca o hielo que orbitan alrededor del cuerpo central. Si bien los anillos son comunes en gigantes gaseosos como Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, también se han descubierto anillos alrededor de algunos objetos más pequeños, como asteroides y cuerpos del sistema solar exterior.

Aunque Plutón no ha revelado anillos hasta ahora, el estudio continuo del sistema de Plutón y el cinturón de Kuiper sigue siendo una prioridad para los científicos, y nuevas observaciones y misiones podrían revelar más información sobre las características y la composición de este mundo distante.

¿Es un planeta frío?

Sí, Plutón es extremadamente frío debido a su gran distancia del Sol y su delgada atmósfera. Plutón está situado en el cinturón de Kuiper, una región del sistema solar que se encuentra más allá de la órbita de Neptuno y que está poblada por objetos helados y rocosos. Debido a su ubicación tan distante, la luz solar que llega a Plutón es mucho más tenue que en la Tierra, lo que contribuye a sus temperaturas extremadamente bajas.

Las temperaturas superficiales en Plutón pueden descender hasta unos -230 grados Celsius (-382 grados Fahrenheit), lo que lo convierte en uno de los lugares más fríos conocidos en el sistema solar. Estas temperaturas heladas congelan gases como el nitrógeno, el monóxido de carbono y el metano, que componen gran parte de su atmósfera. A pesar de que Plutón recibe algo de energía del Sol, esta es insuficiente para calentar significativamente su superficie debido a la enorme distancia entre el planeta enano y nuestra estrella.

¿Plutón ha vuelto a ser un planeta?

En 2006, la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés) reclasificó a Plutón como un “planeta enano” debido a su tamaño relativamente pequeño y a su órbita altamente elíptica, que lo hace parte de la población de objetos en el cinturón de Kuiper.

Sin embargo, la clasificación de Plutón sigue siendo objeto de debate entre los científicos y los entusiastas del espacio. Algunas personas abogan por la inclusión de Plutón como un planeta completo en base a criterios diferentes, argumentando que su tamaño y su composición geológica lo hacen merecedor de tal estatus. Otros sostienen que la definición de planeta establecida por la IAU en 2006 es adecuada y que Plutón, junto con otros objetos del cinturón de Kuiper, se ajusta mejor a la categoría de “planeta enano”.

En resumen, aunque hay diferentes opiniones sobre el estatus de Plutón, no ha habido ningún cambio oficial en su clasificación como planeta enano desde la decisión de la IAU en 2006.

En conclusión, Plutón sigue siendo uno de los cuerpos celestes más intrigantes y misteriosos de nuestro sistema solar. Su estudio continuo y la exploración de sus lunas y entorno nos seguirán brindando nuevas y emocionantes revelaciones sobre los orígenes y la evolución de nuestro vecindario cósmico.

Facebook
Twitter
LinkedIn

Deja una respuesta